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Escribí para Zehn Games una breve reseña de esta historia general de los videojuegos que sustituye bien a The Ultimate History of Video Games, el libro de Steven L. Kent, una introducción genial al medio que, debido a su año de publicación (2001) deja sin cubrir la primera década del presente siglo. Podéis consultar la reseña en Zehn Games desde este enlace, pero también la dejo íntegra aquí.


 

Donovan, T., Replay: The History of Video Games, Yellow Ant Media Ltd., 2010, 516 págs.

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Buena parte de los que frecuentamos esta web somos jugadores desde hace bastante tiempo. Por motivos de edad, es posible que haya quienes lleven inmersos en este fantástico mundo desde hace varias décadas y que recuerden, por haberlo vivido en primera persona, momentos memorables de la historia del medio. En cualquier caso, independientemente de haber nacido con un mando de consola bajo el brazo o de estar empezando a gatear en esto de los videojuegos, tal vez queramos ir un poco más allá de la propia experiencia para conocer en mayor profundidad las vicisitudes que han llevado a nuestra forma de entretenimiento preferida a su estado actual.

Para este tipo de propósitos sigue habiendo pocas opciones mejores que un buen libro dedicado al tema. Aunque Internet es un vasto repositorio de datos y textos de gran calidad, los libros siguen siendo el formato idóneo para llevar a cabo investigaciones exhaustivas que requieren argumentaciones complejas y profusamente documentadas. En lo relativo a la historia de los videojuegos hay bastante donde elegir, y tal vez dediquemos otras entradas a algunas de ellas. Hoy nos quedaremos con Replay: A History of Video Games, de Tristan Donovan.

De la prehistoria del medio hasta nuestros días.

Replay cubre la historia de los videojuegos desde los primeros pasos en los 70 hasta finales de la década de los 2000, incluyendo al comienzo varios apartados dedicados a la prehistoria del medio. Episodios como la crisis de comienzos de los 80 que pudo provocar la desaparición de la industria, el indiscutible protagonismo de Nintendo a la hora de reflotar el medio, la decisiva influencia de Id Software a comienzos de los 90 (lo que incluye el talento genial de John Carmack, haciendo avanzar el mundo del PC a golpe de código, y la fugaz ascensión de John Romero a la categoría de superestrella)… estos y otros momentos clave encuentran su espacio en el trabajo de Donovan.

Las principales fuentes del autor son los testimonios de los protagonistas de esta historia (también hay hueco para las cifras de ventas y los costes de producción). Hace poco nos dejaba Ralph Baer, pero muchos de los pioneros de la industria siguen vivos y pueden transmitir en primera persona sus impresiones acerca de los orígenes, dificultades y momentos decisivos que han dado forma a la fisonomía actual de los videojuegos.

Especialmente al comienzo de Replay, cuando es necesario explicar cómo van surgiendo los primeros vestigios de lo que posteriormente serían los videojuegos, Donovan se centra en el papel que jugaron algunas figuras fundamentales, como Ralph Baer y especialmente Nolan Bushnell, a la postre fundador de Atari. Una vez que el medio se ha consolidado como parte de la industria del entretenimiento los personajes ceden el protagonismo al rol de las empresas. Es el momento en el que el desarrollo de videojuegos pasa a ser una actividad típicamente romántica, de garaje, para el uso y disfrute de los especialistas en hardware y software, a convertirse en un negocio prometedor al que muchos quieren hincar el diente.

Ventajas e inconvenientes de una historia general de los videojuegos.

A medida que el medio se desarrolla y aparecen más agentes (por ejemplo la esfera europea, tanto a nivel de compañías de desarrollo como de consumidores), la narración de Donovan pierde claridad. Es del todo imposible rendir la debida justicia a todos los factores que entran en juego […]. Al fin y al cabo Replay es una historia general. Las dificultades sobrevienen especialmente a la altura de los 90, una década verdaderamente compleja que requeriría un volumen dedicado en exclusiva para dar cuenta de todos sus entresijos (la guerra entre Nintendo y Sega, el lanzamiento de PlayStation, el despegue del PC como plataforma de juego, las 3D, Internet). A Donovan se le escapa este periodo de las manos y no termina de hilar satisfactoriamente los fragmentos que selecciona.

En cualquier caso, lo que el autor deja claro es que el desarrollo de los videojuegos como industria cultural, y también como medio de expresión, está estrechamente ligado al horizonte tecnológico de cada época. Los avances más significativos tienen que ver con la superación, en algunos casos verdaderamente ingeniosa (caso de Space Invaders) de las limitaciones técnicas de los dispositivos de cada época. En este sentido, la historia de los videojuegos puede ubicarse en el marco histórico más amplio de la historia de las nuevas tecnologías, desde la que se comprenden mejor acontecimientos tan decisivos como el desarrollo de los embriones de Internet (ARPAnet, los BBS…) y la posterior apertura de la red de redes al público general.

La ventaja que tiene este libro frente a otra historia general de los videojuegos como es la de Steven L. Kent (The Ultimate History of Video Games) es que mientras que ésta se detiene a comienzos de los 2000 (el libro se publica en 2001), la obra de Donovan abarca prácticamente la primera década del nuevo siglo, lo que incluye la consolidación de los desarrolladores independientes en una esfera con identidad propia. Probablemente a finales de esta década otro autor nos ofrezca una actualización a la altura de los tiempos. Cuando se hace narración del pasado más inmediato hay que ser conscientes del carácter abierto e inacabado del relato. Hasta entonces Replay es un texto que condensa en unos cientos de páginas lo fundamental, y en ese sentido es una obra recomendable como introducción al medio.

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